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Envejecimiento cognitivo y neurotransmisión colinérgica
Envejecimiento cognitivo y neurotransmisión colinérgica

Envejecimiento cognitivo: Hipótesis colinérgica.

Envejecimiento cognitivo

Se denomina envejecimiento cognitivo a la declinación de las habilidades cognitivas, en lo que respecta a la velocidad de procesamiento para actualizar información (procesos atencionales), incorporar o recuperar información (procesos de memoria y aprendizaje), y para la resolución de problemas, planificación, abstracción y modulación emocional (procesos ejecutivos), a causa del paso del tiempo.

Del mismo modo que cualquier actividad cerebral el rendimiento mental dependerá de la conservación de las estructuras cerebrales relacionadas y de los sistemas de neurotransmisión mayormente implicados en cada actividad.

Gran cantidad de estudios destinados a observar correlaciones entre niveles de neurotransmisores disponibles y habilidades cognitivas, han revelado que el sistema colinérgico, específicamente, se relaciona con trastornos cognitivos debido al envejecimiento o en determinadas patologías como la enfermedad de Alzheimer.

El sistema colinérgico

El sistema colinérgico es el sistema neurotransmisor principal relacionado con el envejecimiento cognitivo normal y con la demencia.

Bartus (1982) propuso que la pérdida de memoria y otros trastornos, relacionados al envejecimiento cognitivo, se deben a perturbaciones en la neurotransmisión colinérgica.

Esta hipótesis fue posteriormente sustentada por el uso de inhibidores de la colinesterasa, que puede reducir la severidad de la pérdida del rendimiento cognitivo.

Las sinapsis colinérgicas son las que utilizan acetilcolina como neurotransmisor. Este tipo de sinapsis se encuentra en las uniones neuromusculares, en el sistema nervioso autónomo y en el sistema nervioso periférico.

Por otra parte, la enfermedad de Alzheimer consiste en un proceso degenerativo que se caracteriza por una pérdida de neuronas colinérgicas y un descenso muy importante de la enzima colina acetiltransferasa, que es la encargada de crear la acetilcolina.

Es muy interesante el hecho de que un mismo neurotransmisor se relacione tan directamente con la motricidad y la memoria. Principalmente porque, una perspectiva de la memoria puede ser conducir los movimientos. Es decir, los conocimientos, y la activación de conocimientos por la percepción, aportan marcos de referencia contextuales y conceptuales, que pueden modular el comportamiento para sostener la adaptación.

Procesos de control atencional y memoria

Hasselmo y Starter (2010), encontraron que la acetilcolina interviene en el Top Down y Bottom Up del control atencional. Describen que cuando el nivel de neurotransmisores colinérgicos es el adecuado, se favorece el proceso de Bottom Up, es decir “de abajo hacia arriba”, o lo que es lo mismo: hay mayor capacidad para detectar estímulos.

El proceso atencional se vería favorecido por encontrarse más sensible para detectar estímulos.

Durante el proceso de envejecimiento cognitivo, los niveles de acetilcolina presentan variaciones, desde leves hasta patológicas.

Un adecuado nivel de neurotransmisores colinérgicos, favorece el proceso Top Down, o lo que es lo mismo la capacidad de las cortezas prefrontales dorsolaterales para el control atencional voluntario (encontrar los estímulos relevantes y sostener el control atencional).

Estudios más recientes sobre el envejecimiento cognitivo han encontrado que las variaciones breves en la actividad colinérgica (de algunos segundos) correlacionan con la capacidad para interrumpir y dirigir los procesos atencionales y el comportamiento. En tanto que variaciones más prolongadas se relacionan con la capacidad para sostener representaciones sensoriales y generar memorias o aprendizajes, para activar la memoria de trabajo o la memoria episódica.

Proceso normal de envejecimiento:

Con el envejecimiento normal los procesos sensoriales se pueden deteriorar, aumentando la demanda de la actividad colinérgica del Top Down, o de “arriba hacia abajo”, para mantener el rendimiento de la tarea.

Al disminuir la sensibilidad a los estímulos externos, para compensar el déficit, se incrementan los procesos voluntarios, el esfuerzo mental, para localizar estímulos.

Yu y Dayan denominan a este problema “la incertidumbre de arriba hacia abajo”. Con ello describen el grado en que las inferencias de arriba hacia abajo no están de acuerdo con las aferencias de abajo hacia arriba, lo que está ingresando por vía sensorial, y los esfuerzos de ajuste cognitivo necesarios para conseguir un equilibrio.

En el envejecimiento cognitivo, la disminución de la neurotransmisión colinérgica dificulta las inferencias correctas sobre los estímulos aferentes sensoriales.

La acetilcolina facilita las inferencias correctas sobre los estímulos aferentes sensoriales.

Con un nivel de inferencias correctas sobre los estímulos sensoriales, es posible sostener mejores procesos atencionales, de aprendizaje y memoria y para la realización de actividades ejecutivas.

 

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Neurotransmisión

Acetilcolina

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Bibliografía:

Bartus RT, Dean RL, III, Beer B, Lippa AS. The cholinergic hypothesis of geriatric memory dysfunction. Science. 1982;217:408–417. [PubMed]

Envejecimiento cognitivo y neurotransmisión colinérgica

Dumas J, Newhouse P. The Cholinergic Hypothesis of Cognitive Aging Revisited Again: Cholinergic Functional Compensation. Pharmacology Biochemistry and Behavior .Volume 99, Issue 2, August 2011, Pages 254–261

Hasselmo ME, Sarter M. Modes and Models of Forebrain Cholinergic Neuromodulation of Cognition. Neuropsychopharmacology. 2010 [PMC free article]

Yu AJ, Dayan P. Uncertainty, Neuromodulation, and Attention. Neuron.2005;46:681–692. [PubMed]

 

 

Sobre Jorge Quiroga

Licenciado en Psicología, Universidad del Aconcagua, Mendoza, Argentina Estudios: Maestría en Neuropsicología, Instituto Escuela, Hospital Italiano de Buenos Aires, Argentina

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