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Neuronas espejo

Neuronas Espejo: leer la mente de los otros

El término Neuronas Espejo se refiere a una red de neuronas, descubiertas por Giacomo Rizzolatti, en humanos y monos, y publicado en 1996.

Gracias a esta red de neuronas somos capaces de detectar la intencionalidad y el estado afectivo de los demás, una capacidad fundamental de los animales sociales.

Consiste en la posibilidad de predecir eventos, representándonos las intenciones de los demás.

Breve reseña histórica del descubrimiento de las neuronas espejo:

Rizzolatti se encontraba investigando cómo era el disparo de neuronas del área frontal F5, área Premotora en macacos, mientras estos agarraban unos cacahuates que se les ofrecían en una bandeja, y se encontraban con electrodos colocados en neuronas de esas regiones cerebrales.

Observó que ese grupo de neuronas disparaban, se activaban, cuando el macaco realizaba la acción de agarrar el alimento, y no cuando hacía otros movimientos.

Pero, además, y para su sorpresa, observó que las neuronas también disparaban cuando el macaco se encontraba sin moverse, pero mientras miraba a un investigador agarrando el alimento.

Se dice que en aquella primera ocasión, el sistema de registro de la actividad de las neuronas del área F5 se encontraba aún encendido, cuando un estudiante simplemente tuvo ganas de comer un cacahuate, y entonces tomó uno de la bandeja mientras el macaco lo estaba observando.

Sucedió que también se oyeron los disparos de las neuronas de la corteza Premotora del macaco, pese a que este estaba absolutamente quieto, pero mirando.

De ese hecho surgió la pregunta de Rizzolatti, ¿por qué sucedía esto? ¿Por qué la misma neurona que se activa cuando el macaco realiza determinada acción, también se activa cuando el macaco observa a otro sujeto hacer esa misma acción?

 

Transformación sensorial-motora

neuronas espejoLa corteza frontal de los monos se subdivide funcionalmente en varias zonas diferentes. La corteza F5 de los monos es particularmente interesante, por sus propiedades complejas y por su posible homología con el área de Broca del cerebro humano.

Los experimentos mostraron que se trata de un área relacionada a los movimientos de la mano y la boca.

La activación de estas neuronas es muy específica, por ejemplo: algunas neuronas responden selectivamente a la prensión con la mano entera, al agarre con precisión, a la comprensión con un dedo, u otros tipos de prensión.

Un gran porcentaje de neuronas espejo de estas regiones responden de manera selectiva a movimientos como sostener, agarrar o manipular.

Desde el punto de vista sensorial, un aspecto interesante es que la mayor parte de estas neuronas disparan ante la presencia de objetos en 3D, en ausencia de cualquier movimiento manifiesto.

En otros casos la descarga se produce sólo si hay coincidencia entre el objeto y el tipo de agarre específico que codifica una determinada neurona.

Las neuronas de los lóbulos frontales reciben una gran cantidad de aferencias desde los lóbulos parietales, especialmente desde el área parietal inferior, zona situada al margen de regiones oculomotoras.

En conjunto, estos datos indican que la corteza F5 y el área parietal inferior forman un circuito cortical que transforma la información visual, sobre las propiedades intrínsecas de los objetos, en movimientos de las manos, que le permiten al animal interactuar apropiadamente con los objetos.

Se encontraron también neuronas que, desde el punto de vista motor son indistinguibles del resto de la población, pero que descargan cuando el macaco observa movimientos significativos de la mano hechos por el experimentador. También de manera diferencias, cuando el experimentador toma el objeto, lo sostiene o lo manipula.

Estos datos sugieren que el área F5 está dotada de una capacidad de respuesta ante la observación o ejecución de un movimiento específico, es decir que pertenece a un repertorio específico de movimientos.

El 60% de la neuronas, aproximadamente, fueron selectivas para un tipo específico de acción, por ejemplo agarrar, o disparar durante la observación de un tipo particular de configuración de la mano utilizada para agarrar o manipular un objeto, por ejemplo agarre de precisión, pero no toda la pensión manual. Las demás neuronas respondieron de manera similar ante diferentes tipos de prensión.

La activación de las neuronas de F5 tiene actividad de manera espontánea.

Recientemente, algunos datos muestran que un sistema de observación coincidente con la ejecución se encuentra en el cerebro humano, y que la región involucrada en este aspecto se conoce como Área de Broca.

El mecanismo de las neuronas espejo es la transformación de la información sensorial en información motora.

Relacionada a la ejecución de un movimiento, pero también con la planeación de ese movimiento.

Estas neuronas se han hallado en diferentes regiones del cerebro, aunque inicialmente se descubrieron en el área F5 (en el lóbulo frontal), se encuentran en regiones corticales y subcorticales.

Regiones cerebrales principalmente relacionadas a la red de neuronas espejo

  • Se hallaron neuronas espejo en los lóbulos frontales, involucrados con la planeación y ejecución de un movimiento o secuencia de movimientos.
  • En los lóbulos parietales, principalmente en regiones de las cortezas somatosensitivas, integrando una imagen corporal (homúnculos sensitivos). Los lóbulos parietales integran toda la información proveniente de los diferentes registros sensoriales.
  • También en regiones de las cortezas de la ínsula (la ínsula se encuentra entre la corteza parietal y la temporal), y que se encuentra relacionada con una gran cantidad de funciones, pero principalmente con las emociones y el dolor.
  • Finalmente, se ha hallado neuronas espejo en regiones del cíngulo. Las cortezas del cíngulo se encuentran sobre el cuerpo calloso, la estructura más importante de conexión entre los dos hemisferios cerebrales. También relacionado con las emociones y el dolor.

 

Estos importantes hallazgos muestran las bases neuroanatómicas de la empatía y la comprensión de las intenciones y emocionalidad de otros.

Las bases de lo que se denomina Teoría de la Mente.

 

Bibliografía:

Rizzolatti G, Fadiga L, Gallese V, Foggassi L. Premotor cortex and the recognition of motor actions. Cognitive Brain Research 3. 1996

http://brain-mind.med.uoc.gr/sites/default/files/S_C3_A3_Rizzolatti_1996.pdf

 

 

 

Sobre Jorge Quiroga

Licenciado en Psicología, Universidad del Aconcagua, Mendoza, Argentina Estudios: Maestría en Neuropsicología, Instituto Escuela, Hospital Italiano de Buenos Aires, Argentina

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